Melissa officinalis

Melisa y hoja de limón son otros nombres con los que se conoce al toronjil, una hierba que ha estado en las boticas durante miles de años. Esta planta es originaria del sur de Europa, el centro de Asia, el norte de África y, en suma, la región mediterránea, pero se ha naturalizado en gran parte del planeta. Hoy en día se le puede cultivar hasta en la isla de Nueva Zelanda.

Está clasificada como miembro del orden Lamiales, familia Lamiaceae y género Melissa. Su uso como planta medicinal es muy antiguo, y aunque al principio este se limitaban a una pequeña región, durante los siglos X y XI los médicos árabes difundieron su utilidad en una vasta zona. El hecho de que se le conozca como hoja de limón se debe al claro aroma cítrico que desprende.

¿Cómo es?

El follaje de Melissa officinalis guarda mucho parecido con el de la menta y la hierbabuena, pues son de la misma familia. Esta planta perenne tiene suaves tallos herbáceos verticales, de forma ovalada a cuadrangular. Alcanza entre 70 centímetros y 1.5 metros de altura. Sus hojas de hasta 7 centímetros de largo son ovaladas, con bordes dentados y terminan en punta; al cortarlas se aprecia mucho la fragancia. Muestran un color verde a verde amarillento.

La floración tiene lugar en verano. En esta temporada aparecen pequeños grupos de delicadas flores amarillentas, que crecen a partir de racimos axilares, es decir, en la unión entre el tallo y la hoja. Desarrolla pequeñísimos frutos con semillas al ser las flores polinizadas por abejas.

Contiene propiedades analgésicas, antibacterianas, antihistamínicas, antiinflamatorias y muchas otras.

Cultivo y cosecha

El toronjil es una planta de fácil cultivo, resistente y  de rápido crecimiento, aunque puede germinar lentamente. Se siembra por semillas en primavera u otoño en un suelo húmedo y bien drenado y en un sitio soleado o con un poco de sombra. Una vez que germina es capaz de extenderse a lo largo, por lo que si no deseas que alcance una gran zona debes ponerle límites.

Es recomendable cortar la planta entera justo cuando comienza a florecer, y usarla fresca o ponerla a secar inmediatamente para retener así sus constituyentes.

Constituyentes activos

Aceite volátil (que contiene neral, citronelal, linalool y geranial), taninos, amargos, polifenoles (incluidos el ácido rosmarínico y el ácido cafeico), vitamina C, calcio, magnesio, resinas, flavonoides y catechina.

Propiedades

Analgésicas, antibacterianas, antihistamínicas, antiinflamatorias, antioxidantes, antisépticas, antiespasmódicas, antipiréticas, antivirales, carminativas, diaforéticas, fungicidas, sedantes, nervinas, estimulantes, estomacales, tranquilizantes, antidepresivas y antieméticas.

Partes utilizadas

Partes aéreas, especialmente las hojas, de las que se extrae aceite esencial.

Usos medicinales tradicionales

Como planta aromática, el toronjil es un elemento importante en la aromaterapia. En remedios de uso interno se utiliza en muchas recetas.

Sistema digestivo. Puede aliviar los síntomas, incluso los espasmos, de problemas digestivos asociados a tensión nerviosa gracias a sus aceites volátiles. Por su parte, sus compuestos amargos estimulan la función del hígado y la vesícula biliar, contribuyendo así a la correcta función digestiva. Es útil en casos de indigestión, exceso de gases, cólico, acidez, cólicos menstruales e inflamación estomacal. Puede ayudar a aliviar el dolor y los espasmos en algunos casos de diarrea.

Esta hierba es segura para los niños.

Sistema respiratorio. Al tener actividad antiviral, diaforética y antibacteriana, contribuye en el combate de infecciones y problemas diversos en el tracto respiratorio: gripes, resfriados y tos, entre otros. Puede ayudar a reducir la temperatura corporal y la producción de mucosidad.

Sistema nervioso. Melissa officinalis tiene un antiguo uso como planta medicinal para tratar problemas como depresión ligera, Trastorno afectivo estacional (TAE), ansiedad, dolor de cabeza, insomnio, nerviosismo y migraña asociada a tensión nerviosa. Suele administrarse a los niños para reducir eventos de pesadillas y mejorar su sueño.

Lo que sucede con el toronjil es que protege al cerebro del exceso de estímulos, por lo que también puede coadyuvar en el tratamiento de una mente hiperactiva. Calma las palpitaciones por tensión nerviosa y funciona al reducir la desagradable sensación de pánico que muchas personas experimentan en algunas situaciones.

Sistema circulatorio. Como se mencionó, el toronjil es adecuado para reducir las palpitaciones, pero también los latidos irregulares. Auxilia en el tratamiento de la hipertensión arterial.

Sistema tegumentario. Los constituyentes de las hojas ayudan a aliviar la inflamación de los piquetes y mordeduras leves de insectos. Es efectivo si se usan directamente sobre la piel. El aceite esencial ayuda a aliviar dolor muscular, neuralgia, dolor articular y cólicos menstruales si se aplica tópicamente. Sirve para limpiar la piel y hacer vaporizaciones como tratamiento cosmético.

Infusiones de toronjil son usadas para combatir los “fuegos labiales” por herpes, así como las aftas bucales. Por su acción para inhibir la tiroides, se le ha utilizado en el tratamiento del hipertiroidismo, previa consulta con el médico.

Usos y propiedades del toronjil.

Preparaciones comunes

Se administra mayoritariamente en tés (infusiones) y tinturas, pero su aceite esencial puede aplicarse en baños y en compresas, así como directamente sobre la piel.

Contraindicaciones

El toronjil es inhibidor de la tiroides, por lo tanto, se recomienda evitar su consumo junto con medicamentos para esta glándula y en casos de hipotiroidismo y baja actividad de la tiroides, a menos que el médico lo indique. Salvo esto, es una hierba segura.

Curiosidades

-Se estima que el cultivo de Melissa officinalis tiene, al menos, unos 2,000 años de antigüedad.

-Paracelso, el médico y alquimista, llamó al toronjil “el elíxir de la vida”.

-La palabra “melissa” de su nombre científico probablemente se deriva del griego melissa, que significa “abeja”, y es que se cultivó también para atraer a las abejas.

Fuentes

https://en.wikipedia.org/wiki/Melissa_officinalis

http://www.pfaf.org/user/Plant.aspx?LatinName=Melissa+officinalis

http://umm.edu/health/medical/altmed/herb/lemon-balm

Rosemary Gladstar. (2012). Medicinal herbs. A beginner’s guide. Storey Publishing.

Anne McIntyre. (2005). Herbal treatment of children. Western and ayurvedic perspectives. Estados Unidos. Elsevier Butterworth-Heinemann.

Deni Bown. (1996). Enciclopedia de las hierbas y sus usos. España. Grijalbo Mondadori.

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Andrew Chevallier. (2007). Herbal remedies. Estados Unidos. DK Publishing.