Las hierbas han sido usadas por el ser humano para curar sus dolencias y mejorar su salud desde hace miles de años. La práctica y el estudio de las hierbas medicinales se desarrollaron a lo largo de la historia en diferentes partes del mundo, así que, naturalmente, varias regiones y culturas crearon sus propios sistemas medicinales en el que las incluyeron.

¿Por qué “tradicional”?

Llamamos medicina tradicional a los típicos sistemas médicos usados en regiones determinadas, ya sea países o culturas enteras. De acuerdo con la Organización Mundial de la Salud (OMS), se trata del conjunto de conocimientos, habilidades y prácticas basadas en creencias, experiencias y teorías de personas nativas de las distintas culturas del mundo, que se usan para el mantenimiento de la salud y la prevención, diagnóstico, mejora o tratamiento de una enfermedad física o mental.

Atención: En algunos países se le llama medicina alternativa o medicina complementaria, porque no forma parte del sistema de salud predominante.

La medicina tradicional tiene una visión diferente de la medicina convencional, porque se enfoca más en el mantenimiento de la salud general que en la lucha contra la enfermedad.

Cuando decimos que algo es tradicional nos referimos a que se transmite de generación en generación y que persiste su uso o práctica a pesar del paso del tiempo.  Seguramente has escuchado o leído algo acerca de la medicina tradicional china, una de las más conocidas en todo el mundo, pero también pueblos de Europa, Norteamérica y Sudamérica tienen una larga tradición en el uso de hierbas y otros materiales naturales para la curación.

Cada sistema médico tradicional tiene un paradigma particular acerca de la salud, la enfermedad y el tratamiento, así que lo que la medicina tradicional china cree respecto al origen de una enfermedad puede ser diferente de lo que considera el ayurveda sobre el mismo tema, por ejemplo. Pero más allá de estas diferencias, la medicina tradicional tiene una visión diferente de la medicina convencional, porque se enfoca más en el mantenimiento de la salud general que en la lucha contra la enfermedad.

Ayurveda
Medicina tradicional china

Lo que la medicina tradicional usa

Medicina tradicional no siempre es sinónimo de medicina herbal tradicional. Por ejemplo, la medicina tradicional china usa un cúmulo de ingredientes que incluyen partes y fluidos de animales, minerales y objetos como las agujas. Otros sistemas médicos de este tipo usan incluso sangre, orina y otros fluidos de animales y del cuerpo humano, y es que frecuentemente se asocia las palabras “medicina herbal” con “medicina tradicional”, lo cual no está precisamente mal, pero tampoco es exacto.

Por otra parte, la base de la medicina herbal son las hierbas con propiedades medicinales, aunque los herboristas también usan partes hasta de ciertos hongos. La medicina herbal tradicional, entonces, usa estos ingredientes, aunque es poco común que se limite a ello.

¿Es posible confiar en la medicina tradicional?

Algo maravilloso de estos sistemas de medicina tradicional es que desarrollan remedios naturales basados en las propiedades medicinales de una hierba o de las partes de esta y cómo benefician al cuerpo y a su propia capacidad para curarse o regenerarse, y no solo en un principio activo. Sin embargo, y a pesar de que muchos sistemas médicos usan hierbas, también pueden enmarcar sus creencias sobre la salud en principios filosóficos, religiosos, astrológicos y otros sistemas subjetivos o, simplemente, no basados en la ciencia. Muchos escritos de la literatura médica tradicional pueden estar fuertemente influenciados por un componente místico.

Es comprensible que los médicos profesionales y muchas personas comunes sean escépticas y no confíen en ella. Además, en las últimas décadas se está luchando para terminar con el comercio de partes de animales, como los cuernos de rinoceronte y los huesos de tigres, que se usan en remedios de la medicina tradicional que no tienen ninguna base científica.  Pero antes de que descartes por completo conocer cualquier tipo de remedio natural, debes saber que las plantas sí son efectivas.

Puedes confiar en remedios caseros tradicionales

La OMS indica que el uso de las hierbas medicinales está bien establecido, y puede ser aceptado por las autoridades correspondientes al país. Este visto bueno es resultado de estudios científicos que avalan los efectos de ciertas hierbas sobre el cuerpo humano. Si se trata de una hierba medicinal, es decir, con sustancias y propiedades que pueden ejercer un efecto benéfico en la salud, y se aplica de forma adecuada, es completamente segura.

No olvides que muchas de las sustancias de las plantas son las mismas que las de varios medicamentos famosos. En Alemania, un 90 por ciento de los médicos convencionales prescriben medicamentos a base de hierbas, y un 25 por ciento de los medicamentos que usa el Servicio Nacional de Salud de Reino Unido son de origen herbal.

Un simple té de valeriana puede ayudarte a relajarte y dormir, un poco de gel de sábila alivia una quemadura leve, y una infusión de menta es útil para calmar problemas digestivos. Algunos de estos remedios pueden formar parte de la medicina tradicional de una región, y, siempre y cuando los constituyentes de las hierbas con que se preparan tengan un largo historial de uso seguro y eficaz, puedes usarlos.

Fuentes:

http://www.who.int/medicines/areas/traditional/definitions/en/

http://www.who.int/topics/traditional_medicine/en/

Andrew Chevallier. (2007). Herbal remedies. Estados Unidos: DK Publishing.

Deni Bown. (1996). Enciclopedia de las hierbas y sus usos. España: Grijalbo Mondadori.

David J. Owen. (2002). The herbal internet companion. Herbs and herbal medicine online. Estados Unidos: The Haworth Press, Inc.