Foeniculum vulgare

Dentro del grupo de las hierbas culinarias, el hinojo es una de las mejor conocidas, ya que, además de aportar un característico sabor anisado a platillos y bebidas, es famoso como promotor de la digestión. De aroma muy agradable, la planta es oriunda de Asia, de una región que comprende desde el oeste de China hasta el mar Caspio. Crece próspera en la región mediterránea y ahora se cultiva en muchas regiones con clima templado del mundo.

El uso y consumo del hinojo es muy antiguo. Se calcula que su cultivo en Grecia se remonta a unos 5,000 años atrás, y durante los siguientes siglos se extendió hacia parte de Europa. Su uso culinario y medicinal tiene más de 2,000 años, y figura en la obra De materia medica del médico griego Dioscórides. Su popularización en el norte y centro del continente europeo se produjo bajo el reinado de Carlomagno.

Botánicamente, el hinojo se clasifica en el orden Apiales, la familia Apiaceae y el género Foeniculum, lo que lo emparenta cercanamente con la zanahoria, el cilantro, el cardo corredor y el perejil. Se le encuentra en sitios secos y soleados, a menudo en las zonas costeras.

¿Cómo es?

La planta del hinojo es una hierba bienal, anual o perenne, según la variedad, con tallos huecos, erectos y delgados que la hace una especie herbácea de considerable altura: hasta 2.5 metros. Posee tallos ramificados de un tono verde pálido a claro y hojas pinnadas de 40 centímetros de longitud segmentadas en folíolos muy delgados.

El período de floración tiene lugar en verano, cuando aparecen umbelas de 5 a 15 centímetros de ancho, que contienen pequeñas flores amarillas en cortos pedicelos. Los frutos son básicamente semillas color marrón grisáceo de hasta 10 milímetros de largo.

Se calcula que su cultivo se remonta a unos 5,000 años atrás y su uso culinario y medicinal tiene más de 2,000 años.

Cultivo y cosecha

Foeniculum vulgare se propaga por semillas en otoño o primavera o por división en primavera en un suelo bien drenado, preferentemente arenoso, aunque tolera muchos otros tipos de suelos. Crece mejor en un sitio soleado y soporta bien la sequía. Es común que autogermine y se propague solo fácilmente.

Las hojas y los tallos pueden recolectarse en cualquier época del año, pero se recomienda recoger las raíces en otoño. Para obtener las semillas maduras se cortan ramitos y se ponen a secar bocabajo para que caigan; las semillas verdes se recogen de preferencia durante el verano, directamente de la planta.

Constituyentes activos

Aceite volátil que contiene anetol, fenchona y estragol, cumarinas (incluidos el bergapteno, la marmesina y la imperatorina), flavonoides (mayormente rutina, quercetina y glucósidos kaempferol) y esteroles.

Propiedades

Analgésicas, carminativas, antibacterianas, antiespasmódicas, gastroestimulantes, antiedémicas, amargas, laxantes, antiinflamatorias, antioxidantes, antipiréticas, antisépticas, antitusivas, antivirales, aperitivas, cardiotónicas, coleréticas, citotóxicas, digestivas, diaforéticas, diuréticas, emenagogas, estrogénicas, expectorantes, fungicidas, estimulantes, estomacales, tónicas y vermífugas.

Partes utilizadas

Semillas, de las que se extrae un aceite esencial. En raras ocasiones se usan las hojas y las flores.

Usos medicinales tradicionales

Sistema digestivo. El principal uso del hinojo es el de aliviar problemas digestivos, y para ello se utilizan sus semillas. Por sus propiedades amargas estimula el funcionamiento del hígado y el flujo de enzimas y jugos digestivos, promoviendo el adecuado funcionamiento de este sistema. Es útil para aliviar molestias de la indigestión como la inflamación, el exceso de gases, los espasmos y el dolor abdominal, y ayuda a aliviar las náuseas y los vómitos. Esto último se logra masticando las semillas, lo cual también sirve para refrescar el aliento, pues además de brindar un aroma agradable ayuda a eliminar bacterias de la boca.

En casos de diarrea se administra en tés para desinflamar y calmar el estómago. Proporciona un valioso alivio a las membranas mucosas. Entre sus usos históricos se encuentra el de ayudar a calmar los antojos de alimentos, por lo que muchas personas lo consumen ocasionalmente como parte del tratamiento del sobrepeso y la obesidad.

Se administra a niños y adultos para remediar el cólico, ya que reduce los espasmos. Suele ofrecerse a bebés y niños como remedio contra el dolor de la dentición. Esto último también es adecuado para aliviar las molestias del estreñimiento, como la tensión, el dolor, la inflamación y la distensión abdominal.

Sistema reproductivo y endocrino. Se emplea para calmar los cólicos menstruales y disminuir el dolor. Masajes o baños con aceite esencial en las mamas ayudan a disminuir la hinchazón y el dolor.

El aceite esencial tiene actividad estrogénica. La planta aumenta la producción de leche materna y estimula el ciclo femenino, de modo que puede ayudar a regularizar el ciclo menstrual. Sin embargo, conviene hacer una consulta profesional antes de emplearlo para estos fines.

Sistema respiratorio. El hinojo dilata los bronquios, relaja sus espasmos y reduce la inflamación, por eso se emplea en casos de bronquitis, sinusitis, dolor de garganta y dificultad leve para respirar. Gárgaras de té de hinojo calman la irritación de las membranas mucosas, aliviando todo tipo de tos y combatiendo infecciones bacterianas por su ligera acción antiséptica.

Sistema urinario. Es un tónico que promueve la fuerza de la vejiga; está indicado para la incontinencia urinaria y la inflamación e infección de este órgano. Los niños que mojan la cama pueden consumirlo.

Sistema nervioso. Ejerce una suave acción relajante, útil en problemas digestivos de origen nervioso.

Usos y propiedades del hinojo.

Preparaciones comunes

Como remedio medicinal, se administra en tés (infusiones a partir de las semillas) de uso interno y ocasionalmente externo. Las semillas se mastican solas o junto con otras, y con la hierba puede prepararse platillos para aliviar problemas digestivos.

Contraindicaciones

El aceite esencial está contraindicado para embarazadas, pero no hay ningún problema con el consumo culinario del hinojo. En casos raros causa reacciones alérgicas, y en exceso puede sobreestimular el sistema nervioso. Más allá de esto, el consumo de hinojo en dosis terapéuticas se considera seguro.

Curiosidades

-Los antiguos griegos llamaban al hinojo marathon, palabra derivada de maraino, que significa “crecer delgado”.

-El hinojo es un ingrediente de la famosa absenta, bebida alcohólica de color verde que fue muy popular en Francia y algunos otros países en el siglo XIX y a principios del XX.

-En la Edad Media, las semillas se consumían durante la Cuaresma para aliviar el hambre.

-El hinojo es benéfico para otros cultivos, ya que atrae mosquitos, avispas parasitarias y otros insectos que se comen a los parásitos de otras plantas.

 

 
Fuentes

https://en.wikipedia.org/wiki/Fennel

http://www.pfaf.org/user/plant.aspx?LatinName=Foeniculum+vulgare

Deni Bown. (1996). Enciclopedia de las hierbas y sus usos. España. Grijalbo Mondadori.

James A. Duke. (2002). Handbook of medicinal herbs. Second edition. CRC Press.

Rebecca Johnson, Tieraona Low Dog, Steven Foster y David Kiefer. (2012). Guide to medicinal herbs. National Geographic Society.

Andrew Chevallier. (2016). Encyclopedia of Herbal Medicine, 3rd Edition. DK Publishing.

Andrew Chevallier. (2007). Herbal remedies. Estados Unidos. DK Publishing.

Linda B. White, Barbara Brownell Grogan, Barbara H. Seeber. (2013). 500 time-tested home remedies and the science behind them. Fair Winds Press.