Medicina, ritos y magia

Cuando te enfermas gravemente, digamos de una gripe o varicela, ¿acudes primero a un centro médico o usas algún remedio casero a base de hierbas? En gran parte de las sociedades occidentales mucha gente acude primero a un hospital para que un médico profesional haga un diagnóstico y prescriba un tratamiento adecuado. Sin embargo, imagínate estos casos en la Antigüedad, cuando aún no existía la medicina como ciencia y las personas tenían que curarse con lo que tenían disponible y de acuerdo con los conocimientos acerca del cuerpo humano.

En esas épocas, sin saber qué causaba la enfermedad, las personas hacían conjeturas que hoy parecen extrañas. Incluso Hipócrates aseguraba que un exceso o déficit de alguno de los 4 humores (sangre, flema, bilis negra y bilis amarilla) que constituían el cuerpo era la causa de un mal estado de salud. Es comprensible que no solo esta, sino también fenómenos de la naturaleza, fueran explicados mediante creencias no científicas.

A medida que pasaba el tiempo y las personas conocían más los usos de las plantas, las incorporaban a sus rituales. Por ejemplo, los egipcios usaban preparados a base de hierbas para perfumar y embalsamar los cuerpos antes de momificarlos, lo que constituía un acto divino. Por su aroma, la mirra (Commiphora myrrha) y el incienso (Boswellia sacra) eran quemados en templos dedicados a deidades de Egipto, Grecia, Roma, Babilonia y China, y las flores de loto (Nymphaea lotus) eran ampliamente usadas en las ofrendas a los dioses egipcios.

Se ha encontrados numerosos tratados sobre hierbas en las que se describen sus características y sus usos, pero esta información suele estar mezclada con mitos.

Así pues, muchas hierbas han sido asociadas con lo espiritual, la magia y lo pagano a partir de su uso en rituales antiguos y no tan antiguos, aunque hay otras razones por las que esto ocurre. Es el caso de la famosa mandrágora (Mandragora autumnalis), una planta que fue muy utilizada en la hechicería y la brujería en Europa. La raíz de mandrágora tiene una forma muy curiosa, pues parece tener dos piernas o la figura de un hombrecillo; en el folclore europeo, el sacar la raíz produciría un grito tan espeluznante que mataría a todo aquel que tuviera la desdicha de escucharlo.

La mandrágora, al igual que la belladona (Atropa belladonna) y el beleño (Hyoscyamus niger) han estado ligados a la magia y la hechicería. Se dice que la creencia de que las brujas vuelan sobre el palo de una escoba proviene de las propiedades narcóticas de estas hierbas, que al frotarse o inhalarse provocan la sensación de estar volando. Otras supersticiones, como la de la supuesta transformación de un hombre en lobo (hombres-lobo o licántropos) se asocian con el uso de ungüentos de belladona, acónito (Género Aconitum), opio (Papaver somniferum) y cannabis (Cannabis sativa).

Se ha encontrados numerosos tratados sobre hierbas en las que se describen sus características y sus usos, pero esta información suele estar mezclada con mitos. Los más antiguos eran libros hechos a mano, que incluían ilustraciones bellas y detalladas. Por ejemplo, en el Tacuinum sanitatis, un manual de la Edad Media sobre salud, se observa la imagen de una mandrágora con torso de hombre, sujeta por una cuerda a un perro, de acuerdo con la creencia de que para sacarla de forma segura era necesario atarla al can para que este escuchara el grito y muera en vez de su dueño. El espino navarro (Crataegus laevigata) era usado en ritos de fertilidad antiguos y el saúco era sagrado en Egipto. Ha sobrevivido la superstición de que las flores blancas del espino son augurio de muerte, quizá por el hecho de que en algunos ritos antiguos del Día de Mayo, en el que se usaba espino para hacer un palo y bailar alrededor de él, se hacían sacrificios humanos.

El muérdago (Viscum album) es otra planta cargada de simbolismo y referentes mágicos. Según Plinio el Viejo, los celtas practicaban un ritual de sacrificio en el que un druida con ropa blanca subía a un roble para cortarlo con una hoz dorada. No se sabe muy bien cómo se integró en el cristianismo europeo, pero todavía es una costumbre en lugares como Inglaterra que en Navidad las personas se besen bajo el muérdago. Es muy probable que tenga origen en la mitología escandinava, según la cual el dios Balder murió por un dardo de muérdago, por lo que desde entonces solo debía cultivarse en la copa de los árboles y quienes se encontraran debajo debían besarlo como signo de paz. Por otra parte, en la mitología germánica el muérdago otorga el poder a las personas de ver y hacer hablar a un fantasma.

Aun en la actualidad sobreviven muchos mitos sobre el uso de hierbas en rituales y actos paganos. Aquellas personas que practican la curación con plantas en el marco de una religión, secta o similar, reciben distintos nombres, como chamanes o simplemente brujos, y se dice que solo ellas tienen el don de hacerlo de manera extraordinaria.

¿Es la medicina herbal una forma de magia?

No hay nada de misterioso en la efectividad de las hierbas para el tratamiento de diversas dolencias. En realidad, las hierbas contienen sustancias químicas que las conforman, como a cualquier otro ser vivo, y que una vez en el cuerpo humano tienen efectos. Sucede algo similar cuando consumes unas espinacas o un diente de ajo: sus propiedades nutritivas te ayudan a mejorar tu sistema inmunitario o te proporcionan hierro; si las usas de otras maneras, tienen efectos similares o diferentes, según sus constituyentes activos.

Si bien todavía hay quien usa las plantas para curar y asegura tener poderes mágicos, o existen hierbas muy ligadas a la superstición, la medicina herbal no es una forma de magia, siempre y cuando su uso sea adecuado.

 

Fuentes:

Deni Bown. (1996). Enciclopedia de las hierbas y sus usos. España: Grijalbo Mondadori.

https://books.google.com.mx/books?id=-nbRE1xU7xMC&pg=PA129&lpg=PA129&dq=herbal+medicine+magic&source=bl&ots=EzXQzooiqr&sig=lc-8LdzaexW2LicBxaXxCVheOmo&hl=es&sa=X&ved=0ahUKEwiCiv2ayYfMAhVB7CYKHd4xBiE4FBDoAQhOMAg#v=onepage&q=herbal%20medicine%20magic&f=false

https://en.wikipedia.org/wiki/Herbalism

https://en.wikipedia.org/wiki/Mandrake#Folklore

https://en.wikipedia.org/wiki/Mandragora_autumnalis