Cacao – Theobroma cacao.

¿Se imaginan un mundo sin chocolate? Los que ya se han deleitado con su aroma y sabor, difícilmente podrían pensar en una dieta sin él. El chocolate va más allá de un gusto culinario; es parte de una cultura milenaria y su sola existencia nos cuenta una interesante historia desde la antigüedad hasta la modernidad.

El chocolate proviene del árbol de cacao o cacaotero, un árbol de escasos metros de extensión que es nativo de los bosques tropicales de América Central y Sudamérica. Este produce semillas de color café oscuro que es de donde se obtiene esta popular sustancia ideal para aceites, fragancias, cremas, y múltiples productos y preparaciones para la salud, la belleza y la cocina.

¿Cómo es el cacao?

Es un árbol de la familia Malvaceae que se considera pequeño en comparación con otros tipos de árboles. Mide de 4 a 8 m de altura y posee hojas perennes ovaladas que miden entre 10 y 40 cm de largo y entre 5 a 20 cm de ancho.

Propiedades medicinales del cacao.

Semillas del fruto del cacao.

También produce flores entre 1 y 2 cm de diámetro que son politizadas por insectos Forcipomyia midges. El fruto es grande de forma ovalada de color amarillento o naranja que se vuelve rojizo y de un peso aproximado de 450 g cuando madura. En su interior contiene de 20 a 60 valiosas semillas que están incrustadas en la pulpa blanca. El fruto tiene un estimulante principal llamado teobromina, muy similar a la cafeína.

En Mesoamérica, el chocolate era llamado “El alimento de los Dioses”.

Cultivo y cosecha del cacao.

A la cultura Olmeca se le atribuye el primer cultivo de cacao en el mundo hace más de 3,000 años. Tiempo después, los mayas establecieron plantaciones de cacao en el sureste mexicano aproximadamente en el año 600 antes de Cristo. Los Aztecas experimentaron con fermentación y asado de la semilla de cacao y descubrieron hacer una pasta, a la que le combinaron otros ingredientes que también cultivaban, como chile y maíz. Su popularidad alcanzó tanta valía en Mesoamérica, que el chocolate era llamado “El alimento de los Dioses”.

Actualmente el cacao se produce en varias regiones tropicales del mundo, como en el oeste de África, Malasia, Brasil, Indonesia, algunos países de Sudamérica y el Caribe. Para ser más precisos, se cultiva mayormente a 20 grados sobre y debajo de la línea del Ecuador.

Beneficios del cacao.

Semillas de cacao.

Constituyentes activos.

El chocolate es rico en flavonoides antioxidantes, alcaloides, teobromina, feniletilamina, anandamida, polifenoles como la epicatequina, lípidos, proteínas, vitamina B1, fósforo, calcio y un mínimo porcentaje de cafeína. La manteca de cacao posee ácido oleico, ácido esteárico y ácido palmítico.

Propiedades del Cacao.

Antioxidantes, antiinflamatorias, estimulantes, emolientes, humectantes.

Partes utilizadas.

Frutos, semillas.

Usos medicinales tradicionales.

El chocolate y el aceite de cacao son empleados para diferentes problemas en la salud, tanto internos como externos. En la estética, el chocolate es un ingrediente importante para tratar el cabello, el cutis y la piel de todo el cuerpo, lo que también en cierta medida, puede tomarse como remedio natural siempre y cuando no esté mezclado con químicos.

Beneficios del cacao en el sistema tegumentario.

La crema de cacao es muy popular entre las mujeres, especialmente entre las embarazadas, pues permite que la piel esté lo suficientemente humectada y elástica para evitar estrías. Su uso frecuente permite la obtención de una piel más firme y suave.

De igual manera, aplicado como mascarilla en el rostro promueve la elasticidad de la piel para prevenir arrugas y acné, y en el cabello repara el daño brindando humectación prolongada y brillo.

Beneficios del cacao en el sistema circulatorio.

Algunos constituyentes activos del cacao promueven la circulación sanguínea reduciendo la presión arterial e incrementando la elasticidad de las paredes arteriales. Sus polifenoles elevan los niveles de lipoproteínas o colesterol bueno, protegiendo contra problemas como los infartos y arterioesclerosis.

Beneficios del cacao en el sistema óseo.

El calcio del chocolate ayuda en el desarrollo y fortalecimiento de huesos y dientes. Transporta oxígeno al cerebro lo que acelera la producción celular.

Beneficios del cacao en el sistema nervioso.

Investigaciones han comprobado que los constituyentes activos del cacao convertido en chocolate oscuro pueden ayudar contra el estrés, el mal humor y la depresión. Así mismo, actúa contra la demencia y la enfermedad del Alzheimer que afecta principalmente a personas de la tercera edad.

Preparaciones comunes.

Las semillas de cacao son empleadas para elaborar tés medicinales. La manteca o aceite de cacao también es extraído y comercializado en herbolarias y tiendas departamentales, pero estás últimas suelen estar mezcladas con otras sustancias que pueden alterar su pureza.

Beneficios del chocolate.

Presentaciones del cacao.

El chocolate derretido es muy utilizado para mascarillas de rostro y cabello. Se recomienda utilizar chocolate oscuro por su alta cantidad de polifenoles, a diferencia del chocolate blanco, con leche u otros ingredientes que lo contienen en cantidades mínimas.

Contraindicaciones.

El cacao tiene un importante porcentaje de teobromina que puede interrumpir el sueño si se consume antes de acostarse a dormir, ya que actúa muy similar a la cafeína.

El cacao tiene un importante porcentaje de teobromina que puede interrumpir el sueño.

Se recomienda consumir chocolate natural elaborado de forma artesanal, ya que la mayoría de los productos que vemos en supermercados, poseen químicos añadidos, cantidades exageradas de leche o grasas trans que no aportan beneficio alguno al organismo. Asegúrese que lo que va a consumir tenga un mínimo de 70 por ciento de cacao para que usted pueda disfrutar de sus beneficios naturales y medicinales.

Curiosidades del Cacao.

– El científico naturalista y botánico Carlos Linneo fue quien otorgó al cacao la denominación Theobroma a su nombre científico.

– Los españoles introdujeron el cacao y el chocolate a Europa en los años 1500s.

– Para el año de 1875 la primer leche sabor chocolate era comercializada en supermercados de Suiza.

 

Fuentes

http://edition.cnn.com/2016/02/10/health/chocolate-health-benefits/index.html

Rebecca Johnson, Tieraona Low Dog, Steven Foster y David Kiefer. (2012). Guide to medicinal herbs. National Geographic Society.

https://en.wikipedia.org/wiki/Theobroma_cacao